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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 02-12-2019

El lugar ms rido del planeta est amenazado por culpa de la gran demanda de vehculos elctricos y telfonos inteligentes

Nikolaj Houmann Mortensen
La Marea climtica

La extraccin de litio para las bateras de nuestros ordenadores, telfonos y vehculos elctricos explota gran parte de los escasos recursos hdricos del desierto ms rido del planeta y pone en peligro la existencia de comunidades indgenas y fauna autctona.


El desierto de Atacama, en Chile, posee una de las mayores reservas de litio del mundo. Foto: Danwatch 

 

Este artculo refleja los resultados de una investigacin de Danwatch, publicada por Climtica en exclusiva para Espaa

Poco despus de entrar en el desierto de Atacama, las razones por las que la investigacin espacial utiliza este territorio chileno para realizar simulaciones de Marte se hacen evidentes. Viendo las inmensas llanuras de arena, piedras y sal de tonos marrones, rojizos y blancos rodeadas de enormes cordilleras y crteres volcnicos, no es difcil imaginarnos que estamos en otro planeta.

Segn Patricio Guzmn, director de cine chileno fascinado por la astronoma, Atacama es el nico punto marrn del planeta visible desde el espacio: con una media de 15 milmetros de lluvia anuales, este desierto est considerado el lugar ms rido de la tierra. El paisaje desrtico penetra por la costa del Pacfico hacia el interior del continente y deja pocos rastros que nos recuerden que todava estamos en el planeta humano: solo quedan algunos vestigios de pueblos mineros fantasma que antiguamente vivan de la extraccin de minerales preciados, como el nitrato de potasio. Ahora, sin embargo, se encuentran abandonados entre la arena.

La parte oriental del desierto ofrece ms seales de vida . Cerca de los humedales de agua salada anidan especies nicas de flamencos, mientras que algunas cabras pacen por los alrededores de oasis dispersos, en las que viven comunidades indgenas desde hace centenares o miles de aos. En este mismo lugar, el ser humano y una nueva demanda global estn dejando unas marcas inditas sobre el paisaje.

Se calcula que bajo el desierto de Atacama y las cuencas salinas adyacentes Chile acumula ms de la mitad de las reservas mundiales de litio , un metal ligero esencial para fabricar las bateras de nuestros telfonos y ordenadores, as como vehculos elctricos, elementos clave de la transicin hacia las energas verdes. A raz del crecimiento del sector del automvil elctrico, se prev que en 2025 la demanda global de litio habr aumentado ms de tres veces , de forma que un tipo de fiebre del oro blanco se cierne sobre Chile y los pases del alrededor.

Pero para extraer el litio de Atacama se tiene que hacer una explotacin masiva de los recursos hdricos. Un agua que ha servido para garantizar la supervivencia de pueblos y animales autctonos durante miles de aos en un entorno muy duro. Segn la comunidad cientfica, eso ya est provocando daos irreparables en el frgil ecosistema del territorio ms rido del mundo.

Explotaciones de litio en el desierto de Atacama. Foto: Danwatch

Ya no se puede cultivar la tierra como antes

Los miembros de la comunidad hacen turnos para acceder al agua del ro San Pedro. Despus de esperarse dos semanas, finalmente Hugo Daz puede regar sus campos. Este campesino de 58 aos vive en Coyo, una de las decenas de comunidades indgenas likananta establecidas en los pequeos oasis de Atacama desde hace siglos. Igual que sus antepasados, dirige la corriente por los pequeos canales de un sencillo sistema de riego que se encarga de distribuir el agua entre los campesinos locales. Los padres y los abuelos de Hugo Daz disponan de suficiente alfalfa y pastos para mantener centenares de reses durante todo el invierno; hoy es impensable.

Actualmente, hay muy pocos campesinos que puedan ganarse la vida. No tenemos ni el 20   % del agua que nos hara falta , afirma Daz, sealando las marcas de la pared del canal que dan fe de los niveles superiores otras pocas.

A pesar de que muchos de los pobladores autctonos de Atacama reconocen que la crisis climtica est agravando la escasez de agua en el desierto, aseguran que el problema empez a raz de la extraccin de litio y cobre en este territorio. Antes de la llegada de las empresas mineras, aqu haba mucha agua, afirma Hugo Daz.

La Arabia saud del litio

Chile dispone de unas reservas nicas de litio, un metal que cada vez es ms importante para el sector energtico. Por eso a veces se dice que este pas es la Arabia saud del litio . Durante los ltimos 20 aos, al menos un 40 % del suministro mundial era de origen chileno y, tal como ha revelado Danwatch, este material se est empleando para fabricar algunos de los aparatos informticos y coches elctricos ms populares.

El litio chileno se puede extraer a bajo coste: los mineros bombean la salmuera rica en litio que hay en los grandes yacimientos bajo la cuenca salina de Atacama y lo almacenan en unas balsas gigantescas en la superficie desrtica. Aqu, el agua de la salmuera se evapora como consecuencia de la radiacin solar ms intensa del mundo y lo que queda son acumulaciones de litio con otras sales y minerales.

Durante este proceso, no obstante, hasta un 95 % de la salmuera extrada se evapora en el aire, lo que agrava la escasez de agua de Atacama , explica Ingrid Garces, profesora de ingeniera de la Universidad chilena de Antofagasta y estudiosa de las llanuras salinas. En Chile se considera que la extraccin de litio es un tipo de minera convencional, como la explotacin de roca dura. Pero no se trata de un sistema normal, sino que es minera hidrulica, asegura Garces.

Las dos empresas que se dedican a la explotacin de litio en Atacama Sociedad Qumica y Minera de Chile (SQM) (Chile) y Albemarle (EE. UU.), tienen permisos para extraer casi 2.000 litros de salmuera por segundo. Adems de la salmuera, la minera de litio tambin absorbe cantidades considerables de agua dulce, junto con las explotaciones de cobre prximas. La consecuencia de eso es un impacto sobre la biodiversidad en general. Y los efectos son visibles, puesto que los humedales se estn secando, explica Ingrid Garces.

No se ha hecho caso de la evidencia anecdtica

Despus de conducir media hora por encima de una especie de corteza salada que parece infinita, emergen repentinamente los humedales de Tebinquiche, rodeados de herbazales y juncales. Jorge lvarez Sandn, de 46 aos y perteneciente a la comunidad coyo, seala unas grandes manchas blanquecinas que flanquean los mrgenes azul marino de la laguna. Antes, el agua cubra todas aquellas manchas blancas, pero ahora los humedales cada vez son ms pequeos. Eran inmensos.

Hace aos que las comunidades indgenas de Atacama denuncian la sequa. Segn el Consejo del Pueblo de Atacama entidad que representa a 18 comunidades durante la ltima dcada los ros, los humedales y los prados se han reducido. A pesar de eso, la administracin chilena ha confiado mayoritariamente en los estudios de impacto ambiental encargados por las empresas mineras. En general, estos informes no han detectado efectos destacables sobre los niveles de agua o la naturaleza de los alrededores. Para la poblacin local, el cambio es muy evidente: se est dando cuenta de que hay menos agua para el ganado y de que los ros se estn secando. Aun as, las empresas y el Estado no se han tomado seriamente esta evidencia anecdtica, afirma la biloga y profesora asociada de la universidad de Antofagasta Cristina Dorador, que estudia la vida microbiana de Atacama.

Una causa importante de degradacin ambiental

En general, los escasos datos gubernamentales y la carencia de investigacin independiente y exhaustiva han dificultado que colectivos ecologistas, cientficos concienciados y comunidades locales puedan rebatir los informes de las empresas mineras. Recientemente, sin embargo, se han publicado estudios independientes favorables a sus tesis.

Este ao, el equipo de investigacin de la Facultad de Sostenibilidad de la Universidad de Arizona (EE. UU.) ha publicado el estudio independiente ms exhaustivo que se ha hecho nunca sobre el impacto que generan los yacimientos de litio en Atacama . Segn el estudio, basado en registros clave de parmetros medioambientales sobre vegetacin, humedad del suelo y temperatura a la superficie, y con imgenes detalladas sobre el periodo 1997-2017 captadas va satlite, durante los ltimos 20 aos el medio ambiente de Atacama se ha deteriorado mucho, con un aumento de la sequa y una disminucin de la vegetacin.

A pesar de que el equipo de investigacin afirma que el aumento del turismo y la poblacin tambin potencian la crisis ambiental, asegura que las actividades vinculadas a la explotacin del litio son una de las causas ms importantes de degradacin ambiental local y ha detectado una clara correlacin inversa entre la presencia de minas de litio y el grado de humedad de la vegetacin y del suelo de Atacama.

El pasado mes de agosto, la empresa SpaceKnow y la publicacin cientfica Engineering & Technology llegaron a conclusiones similares despus de haber analizado imgenes captadas desde el espacio. A partir de las fotografas hechas entre 2015 y 2019, detectaron que haba una estrecha relacin entre los niveles de agua de los depsitos de litio de SQM y los de los humedales circundantes: A medida que el nivel de agua de las balsas de SQM va aumentando, el de los humedales va disminuyendo.

Las empresas critican los estudios

Tanto SQM como Albemarle han asegurado a Danwatch que los resultados de los dos estudios contradicen la monitorizacin continua que ambas empresas hacen en estas zonas. Albemarle critica al equipo de investigacin porque solo ha empleado datos indirectos a la hora de plantearse la correlacin entre la extraccin de salmuera y la degradacin ambiental, y no ha tenido en cuenta los datos de campo facilitados por la compaa.

Disponemos de una amplia red de monitorizacin que mide los niveles de agua, la qumica, la evaporacin, la cobertura vegetal, los flujos de los canales naturales y, por supuesto, las imgenes de los satlites; y si estos datos se analizan con una visin integral, es evidente que la extraccin de salmuera que realizamos no genera ningn impacto negativo sobre los sistemas de los humedales, segn explica la directora de Albemarle en Chile, Ellen Lenny-Pessagno, en un correo electrnico enviado a Danwatch.

En cuanto a esta crtica, Datu Buyung Agusdinata, profesor adjunto de la Facultad de Sostenibilidad de la Universidad de Arizona y uno de los autores del estudio sobre degradacin ambiental, argumenta que a pesar de que los datos complementarios podrn servir para mejorar la investigacin sobre este tema en el futuro, el informe se basa en un enfoque ampliamente aceptado.

Respecto a la metodologa que aplicamos en este informe, la teledeteccin es una tcnica muy desarrollada y que se aplica ampliamente en estudios de impacto ambiental para detectar cambios en varios paisajes, explica Datu Buyung Agusdinata a Danwatch.

Desde el medio de una taza

Uno de los puntos ms controvertidos es cmo interaccionan los depsitos de agua dulce y de salmuera que hay bajo la cuenca salina y la influencia que esto puede tener sobre la escasez hdrica de la zona. Si bien la elevada salinidad de la salmuera hace que sea inadecuada para el consumo humano, el estudio de la Universidad de Arizona indica que todava se encuentra en relacin hidrodinmica con el entorno, lo que quiere decir que la extraccin intensiva puede provocar el agotamiento de gran parte de los escasos recursos hdricos de Atacama y una disminucin del acufero y efectos negativos tanto para su equilibrio hdrico como para sus ecosistemas.

Segn SQM y Albemarle, la explotacin de salmuera no afecta a la recarga de agua dulce del territorio. Entre otros factores, citan que las bolsas de salmuera y agua estn separadas por una corteza dura de sal y, como tienen densidades diferentes, no se mezclan. Sin embargo, Ingrid Garces argumenta que la costra de sal no puede evitar que los materiales se acaben mezclando. La ingeniera compara la extraccin de salmuera con sorber agua desde el margen de una taza. Aunque alguien extraiga agua del centro de la cuenca salina, esto tambin afecta al agua de los alrededores, afirma Garces.

La poblacin an no tiene agua corriente

El ao pasado, el Comit de minera no metlica del gobierno chileno public un informe que afirmaba que, entre los aos 2000 y 2015, el volumen de agua extrado de Atacama fue un 21 % ms que el caudal que haba entrado. El comit relacion el aumento de las extracciones de salmuera con la disminucin del nivel de las aguas freticas. Tambin inform de que, en la parte sur de la cuenca salina de Atacama, los niveles de algunos pozos haban cado aproximadamente un metro durante los ltimos diez aos. Los registros de los pozos prximos a los yacimientos haban disminuido todava ms.

Mientras que en Peine, la comunidad ms prxima a las balsas de extraccin, algunos das de verano hay cortes de agua, Albemarle y SQM estn autorizadas a extraer casi 2.000 litros de salmuera por segundo.

La sobreexplotacin preocupa mucho a las comunidades porque, a pesar de que todava hay muchos habitantes que no tienen garantizado el acceso al agua potable, estas empresas bombean mucha salmuera, afirma Sergio Cubillos, vecino de Peine y expresidente del Consejo de Atacama, que representa a 18 comunidades del territorio.

Creo que puede haber minera, pero con moderacin, afirma Hugo Daz, campesino de la comunidad de Coyo. No como por ejemplo est haciendo SQM, que se dedica a extraer agua sin ningn control por parte del gobierno, aade.

Los rboles que han hecho saltar las alarmas

Volviendo al desierto, Thomas Vilca avanza por la tierra balda y se para ante las races de un inmenso algarrobo autctono. Bajo la corteza, mete el pie dentro de la cavidad que se ha formado por la falta de humedad en el suelo arenoso. Este maestro de 55 aos de la comunidad indgena tulor seala el tronco del rbol, que no tiene hojas.

Ves aquellas manchas negras que supuran una especie de lquido? Quieren decir que el rbol se est muriendo. Es como si intentara regarse a s mismo, explica.

Segn las comunidades de Atacama, el algarrobo es una de las especies que cada vez va sucumbiendo ms al clima rido. Adems de tener un valor cultural y espiritual nico para los likananta, la mala salud de los rboles tambin puede enviar una seal de alerta precoz que indica una grave falta de agua. El algarrobo es una especie resistente a la sequa, con unas races profundas que le permiten nutrirse de las capas freticas.

Los algarrobos tambin protagonizaron un informe elaborado por el gobierno en 2013. Los equipos de inspeccin comprobaron que SQM no inform a las autoridades de que un tercio de los rboles de sus terrenos se estaban muriendo. La empresa se haba comprometido a controlarlo. Segn los expedientes mencionados por Reuters, al cabo de dos aos la mortalidad haba seguido creciendo. No obstante, SQM continuaba sin hacer mucho caso a las seales de alarma.

Una muestra de lo que nos espera

Curiosamente, hace miles de aos la cuenca salina de Atacama haba sido un lago importante, antes de que los cambios climticos hicieran que se secara. Ahora, la comunidad cientfica estudia Atacama para entender lo que puede pasar en otros ecosistemas del planeta a medida que avanza la crisis climtica. Aun as, mientras se intenta paliar el calentamiento global con coches elctricos, las empresas extraen la poca agua que le queda al desierto ms rido. Con estas lluvias tan exiguas, calculbamos que Atacama tardara unos 100.000 aos en secarse del todo. Ahora, sin embargo, las actividades humanas estn acelerando este proceso a una velocidad que nunca nos habamos imaginado, afirma la microbiloga Cristina Dorador.

Flamencos y microdesastres

Jorge lvarez Sandn recuerda cuando la laguna estaba llena de flamencos. El desierto fue, hace tiempo, el hogar de la mayor poblacin de flamencos andinos de la regin de los Altos Andes. La especie vena a anidar aqu. Haba suficientes huevos como para que los Likananta recogieran parte y los usaran para negociar con otras comunidades indgenas.

Pero ahora el nivel del agua est tan bajo que ya no es suficiente para los flamencos, explica Matilde Lpez, biloga e investigadora de la Facultad de Ciencias Forestales y Conservacin de la Naturaleza de la Universidad de Chile.