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Aumentar tamaño del texto Disminuir tamaño del texto Partir el texto en columnas Ver como pdf 14-05-2018

El cambio climtico en los ltimos 10 aos
De mal en peor

Robert Hunziker
Counterpunch

Traducido para Rebelin por Paco Muoz de Bustillo


Hace 10 aos, Kevin J. Surace pronunci una fascinante charla TED titulada El peor escenario de cambio climtico (*). Su brillante resumen de lo que ocurrira en el peor de los casos, segn las hiptesis previstas en 2008, tena varios objetivos: exponer el asunto, crear polmica y obligar a la gente a pensar sobre las posibles perspectivas, si todo iba segn las peores previsiones. No pretenda afirmar que fuera a producirse la peor situacin posible, sino animar a los asistentes a aprender ms sobre el tema y actuar en consecuencia.

Han pasado 10 aos, tiempo suficiente para que nos preguntemos cmo han evolucionado esas previsiones.

Desgraciadamente, tal y como se explica en este artculo, el peor escenario que se contemplaba sigue estando vigente 10 aos despus y posiblemente sea aun peor de lo esperado.

Pero este asunto tiene un peligro. El peor escenario de cambio climtico producira una serie de consecuencias negativas que no se perciben en la vida cotidiana, salvo que uno sea un cientfico del clima, por lo cual resulta difcil, por no decir imposible, que las personas comunes y corrientes entiendan la gravedad de la situacin. Al fin y al cabo, quin vive en la Antrtida o en el rtico? Mientras tanto, cuando las brutales secuencias se hagan evidentes, ya ser demasiado tarde y todo estar perdido.

Para su presentacin, Surace utiliz los datos del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climtico (IPCC, por sus siglas en ingls), que nos permiten realizar comparaciones. El IPCC utiliza una metodologa ms o menos lineal. Por el contrario, en el mundo real las discontinuidades (no lineales) han sido lo habitual a lo largo de la historia del clima y de la naturaleza, lo que sugiere que el enfoque y las conclusiones del modelo del IPCC pueden ser demasiado conservadores.

Dixido de carbono (CO2)

Surace comenz su charla aportando unos datos notables, que parecen bastante simples pero contienen un mensaje tremendamente inquietante: la concentracin de dixido de carbono (CO2) en la atmsfera se mantuvo en menos de 300 partes por milln (ppm) durante 40.000 aos. Pero, en el breve periodo geolgico de 200 aos, ha aumentado a 387 ppm, dando a entender que el clima que ha caracterizado la historia humana (ni demasiado caliente ni demasiado fro, como la sopa que le gustaba a Ricitos de Oro) podra ser ya cosa del pasado.

Por si solo, este dato ya es extremadamente importante y exige atencin, ms all de la mera cifra, porque cada incremento molecular de 1 ppm de CO2 tiene un impacto cada vez mayor sobre el calentamiento global, similar al que tendra aadir una y otra capa de mantas de lana a alguien que est a punto de dormirse. Si se aaden suficientes mantas, incluso un gigantesco planeta azul de cara redonda puede llegar al borde del colapso.

A fecha de 2 de mayo de 2018, el Instituto Oceanogrfico Scripps, situado en el Observatorio de Mauna Loa en Hawai registr una concentracin del CO2 atmosfrico de 408,9 ppm, un aumento progresivo que va aadiendo mantas de lana sobra una Madre Tierra cada vez ms plida. Lo que se deriva de ello es un planeta cada vez ms caliente, algo as como si fuera un beb Venus que todava no ha nacido (462C), con una atmosfera tan cargada de CO2 que puede cortarse con un cuchillo (que se derretira al instante).

La circulacin Meridiana de Retorno del Atlntico

A partir de ah, Surace fue derivando hacia uno de los aspectos de mayor alcance, aunque menos comprendidos, del calentamiento global: la Corriente del Atlntico Norte, una cinta transportadora ocenica denominada Circulacin Meridiana de Retorno del Atlntico (AMOC, por sus siglas en ingls) que mantiene Europa a una temperatura templada. Si dicha circulacin permanente no estuviera activa, moviendo un volumen de agua inimaginable por los mares del mundo, Europa estara cubierta de hielo.

Segn las investigaciones de Surace, hace miles de aos esta circulacin ocenica (AMOC) se desactiv repentinamente. Como resultado, la temperatura europea descendi 15C en tan solo 10 aos y los glaciares se aduearon de Europa septentrional.

Segn la NASA, desde 1990 la corriente del Atlntico Norte se ha reducido un 30% y la del Sur un 50%. Desgraciadamente, los modelos del IPCC no mencionan este factor de riesgo climtico. Lo que demuestra la debilidad inherente a la metodologa general del IPCC.

Los datos ms recientes descubiertos por la ciencia sobre la Circulacin Meridiana de Retorno del Atlntico firman que est muy debilitada, siendo la ms anmica de los ltimos 1.600 aos(1).

Ah radica la mayor paradoja del mundo: los impactos del calentamiento global golpean en todo el mundo mientras que posiblemente amenazan un horizonte fro sobre Europa. Que lado ganar?

El rtico

Movindose hacia el norte, Surace muestra un grfico del derretimiento real del rtico comparado con los modelos del IPCC. Mientras estos ltimos sugieran que el rtico podra llegar a fundirse hacia 2100, los datos obtenidos por la NASA mediante satlite a lo largo de 2007 indicaban que el hielo del Polo Norte ya se estaba fundiendo a toda velocidad, mucho ms rpido que las proyecciones del IPCC, y que podra completarse hacia 2017 ms o menos.

El 17 de agosto de 2017, el laboratorio de investigacin naval de EE.UU. realiz mediciones del hielo rtico durante treinta das. Los resultados muestran que el hielo marino acumulado a lo largo de los aos prcticamente ha desaparecido (2). Este hielo de mltiples capas constituye, o mejor dicho constitua, la infraestructura del Polo Norte.

Es decir, que el Polo Norte ha perdido su infraestructura. Ha desaparecido. El hielo sigue formndose durante el invierno, cuando las noches duran 24 horas. Pero se trata de un hielo fino y casi insignificante, lo que puede provocar un cambio climtico incalculable de terribles consecuencias en todo el hemisferio norte, y que podra crear caos, malestar social, desesperacin y hambre. Las razones son mltiples y demasiado complejas para tratarlas en este medio, pero las consecuencias finales serian brutales.

Groenlandia

En Groenlandia, la enorme capa de hielo lleva disminuyendo sin pausa desde la dcada de los ochenta. El hielo se est fundiendo y lo peor es que lo est haciendo a gran velocidad. En 2008, haba acumulado prdidas de entre 3.700 y 4.900 millones de metros cbicos, un volumen que cubrira la superficie total de Estados Unidos con 60 centmetros de hielo.

En cuanto al anlisis actualizado (2017) de la fusin del hielo de Groenlandia, hasta ahora los glacilogos dedicaban todo su tiempo a intentar calcular y prever el desprendimiento de grandes icebergs. Ahora se esfuerzan por comprender el complejo crculo de retroalimentacin que est acelerando la fusin del hielo de superficie (3).

El deshielo de los glaciares se est acelerando a causa del calor irracional de los veranos de la pasada dcada, as como por los microbios y las algas, el holln y el polvo que flotan desde latitudes ms clidas y oscurecen el hielo al acumularse sobre el inmaculado y brillante manto nveo, absorbiendo la radiacin solar, en lugar de reflejarla.

Groenlandia est cumpliendo las peores expectativas presentadas por Surace hace una dcada, incluso superndolas. Esto nos enfrenta a la peor pesadilla, pues, de derretirse, la gran superficie helada de Groenlandia supondra un aumento del nivel del mar de casi 7 metros.

La Antrtida

Y si hablamos de cumplir con las peores previsiones, la Antrtida lo est haciendo a toda mquina. Pero antes, recordemos los comentarios de Surace una dcada atrs: La desaparicin de la barrera de hielo Larsen B (4) es un ejemplo de la velocidad acelerada del proceso de deshielo, mucho ms rpida de los que pensbamos. En pocos das, en 2002, la enorme plataforma de hielo se desintegr casi en su totalidad y cay al mar. Tena 12.000 aos de antigedad, un espesor de 215 metros y una superficie de 259 kilmetros cuadrados.

El modelo del IPCC sugera que Larsen B se mantendra miles de aos, pero se quebr y desintegr en solo tres das. El problema es que se trata del corcho que mantiene el hielo glacial que se sustenta en tierra firme.

En 1979, los glaciales Pine Island y Thwaites, que apenas haban experimentado cambios durante dcadas empezaron a cambiar a toda velocidad: si en 1995 perdan 86.000 millones de metros cbicos al ao, en 2006 ya perdan 270.000 millones al ao, un incremento asombroso.

Para situar las cosas en perspectiva, los glaciares Pine Island y Thwaites llevan millones de aos en el mismo lugar, pero en 2008 se estaban fundiendo y reduciendo su superficie a una velocidad record. Si se desprenden, el nivel del mar aumentara 2 metros. Por si fuera poco, en esa misma poca la NASA descubri mediante imgenes de radar un punto dbil en su parte inferior, lo que llev al British Antarctica Survey a declarar que el glacial Thwaites estaba en peligro de colapso inminente. Los modelos de 2008 del IPCC no prevn ningn colapso, apenas una fusin prolongada. Desgraciadamente, bajo este glaciar se encuentra el glacial West Antarctica, que si se derritiera elevara 6 metros el nivel del mar.

Por lo que vemos, las previsiones de Surace sobre la Antrtida fueron bastante conservadoras. El 12 de julio de 2017, la barrera glacial Larsen C se rompi y liber un iceberg de un billn de toneladas que transform radicalmente el paisaje de la pennsula Antrtica. National Geographic tendr que volver a dibujar su Atlas mundial.

Este es el registro reciente de desprendimientos de glaciares antrcticos:

1995: Derrumbe de la barrera de hielo Larsen A.

2002: Larsen B se fragmenta y se derrumba casi totalmente.

2017: Se desprende una gran parte de Larsen C

El problema es que las plataformas de hielo, que se extienden sobre las aguas sirven como un tapn gigante que sujeta el flujo de los glaciares terrestres, donde se origina el movimiento real del hielo. Desgraciadamente, la Antrtida se est quedando sin tapones.

Perspectiva paleoclimtica

Para proporcionar una perspectiva ms amplia, Surace present a continuacin unos registros del paleoclima que mostraban un interesante panorama del clima terrestre a lo largo de los milenios.

Hace 3 millones de aos, el nivel del mar estaba 25 metros por encima del nivel actual, la concentracin de CO2 en la atmsfera era de 400 ppm y el clima del planeta era tan solo de 3C por encima del actual. La razn de que el mar estuviera 75 m ms alto que hoy, con niveles similares de CO2atmosfrico, es que entonces la concentracin se produjo gradualmente, a lo largo de los siglos, y no en pocas dcadas, como ahora.

Hace 20.000 aos, el nivel del mar estaba a unos 130 m por debajo del actual y la concentracin de CO2 era de 200 ppm. Eso demostrara que los niveles de CO2 en la atmsfera influyen directamente en el nivel del mar.

La Amazona

Las pautas pluviomtricas en la Amazona se estn transformando muy deprisa, pues el calentamiento de la atmsfera aleja las lluvias de dicha regin. Como resultado, la repeticin de las sequas est afectando el crecimiento global de la selva. De hecho, apenas 3 o 5 aos de sequa severa acabaran con casi todos los rboles.

Como referencia, es preciso saber que la selva amaznica almacena 77.000 millones de toneladas de CO2, equivalentes a 20 aos del dixido de carbono emitido por la accin humana. Pero cuando los rboles mueren, o cuando se quema el bosque, este CO2 regresa a la atmsfera. Esto ya ocurra en 2008, aunque no estaba incluido en el modelo IPCC.

Para conocer el contexto actual del tema, citamos el dato proporcionado por National Geographic: En el tiempo que le cuesta leer este artculo, una rea de la selva brasilea superior a 200 campos de ftbol habr quedado destruida. Las fuerzas del mercado de la globalizacin estn invadiendo la Amazona.

Son noticias especialmente graves, ya que los pulmones del planeta estn sufriendo una agresin tras otra. Ese prodigio de la naturaleza experiment consecutivas sequas graves en 2005, 2015 y 2016, algo sin precedente a lo largo de la historia geolgica. Este nico hecho debera bastar para que repicaran las campanas de las plazas pblicas y todos nos pusiramos manos a la obra.

El permafrost

Es la capa de suelo permanentemente helada de las regiones muy fras o periglaciares. Antiguamente almacenaba toneladas de metano en Siberia, pero en la actualidad est liberando a la atmsfera el equivalente a 50 millones de toneladas mtricas al ao, con efecto equivalente al de 1.000 millones de toneladas de CO2. Tristemente, la liberacin de metano se est acelerando desde que la temperatura media ronda los 0C. En realidad, toda la regin de Siberia est al borde del colapso. El problema, segn Surace, es que si el permafrost se fundiera por completo, la temperatura media terrestre aumentara 17C, abrasando por completo cualquier cosecha.

Los modelos del IPCC tampoco parecen tener esto en cuenta, aunque, segn Surace, ya est ocurriendo.

Supongo que Surace se tirar de los cabellos por la situacin actual del metano rtico. Afortunadamente, se trata de una regin apenas poblada, pues ya se est desmoronando. Los cientficos rusos, por ejemplo, han descubierto la existencia de 7.000 pingos, pequeas colinas de la tundra que contienen gran cantidad de metano. Vladimir Romanovsky, geofsico de la Universidad de Alaska, estima que podra haber hasta 100.000 pingos a lo largo del permafrost rtico.

Surace probablemente tambin se desplomara al escuchar otra noticia actual: recientes mediciones efectuadas en Alaska muestran que solo las fuentes biolgicas emiten 220 millones de toneladas de gases de efecto invernadero (GEI) cada 2 aos, el equivalente al total de emisiones comerciales de GEI de Estados Unidos en un ao. El ecosistema planetario est en estos momentos compitiendo con los humanos en emisiones de GEI o, en otras palabras, si la humanidad desapareciera, el planeta autoalimentara de gases invernadero a la atmsfera, de una manera anmala, en un incipiente calentamiento global fuera de control.

Los ocanos

Segn Surace, el cambio que estn sufriendo los ocanos es espectacular, aunque puede que ese calificativo se quede corto. Durante eones (5), el ocano actu como sumidero de CO2, pero probablemente su capacidad de absorcin est al lmite. Desde 1850, ha absorbido 130.000 millones de toneladas de CO2 de procedencia humana. Pero en la actualidad se ha acidificado y est prcticamente saturado de CO2. Con el tiempo podra transformarse en emisor de dixido de carbono, al igual que ha ocurrido recientemente en Alaska. Los modelos del IPCC tampoco tienen en cuenta este factor.

En resumen, en 2018 la atmsfera contiene demasiado dixido de carbono, hace demasiado calor y los ocanos estn demasiados cidos, todo lo cual exigira un artculo adicional de 100 pginas. As de mal estn las cosas.

Clatratos de metano en el fondo del ocano (6)

Surane explic un acontecimiento paleoclimtico que se produjo hace 55 millones de aos, cuando los clatratos (que haban encerrado metano helado durante eones) se abrieron, elevando la temperatura del ocano varios grados , lo que continu con la destruccin de clatratos durante los siguientes 10 aos, mientras la temperatura aumentaba en poco tiempo 10C, provocando una extincin masiva. Ello ocurri hace millones de aos.

El IPCC no hace mencin mencin de los clatratos.

En 2018, cientficos rusos y estadounidenses que trabajan conjuntamente han identificado cantidades ingentes de metano liberndose en el rtico, especialmente en torno a la plataforma helada de Siberia oriental, cuyas aguas solo tienen 50 metros de profundidad.

La principal autoridad cientfica en la regin, la doctora Natalia Shakova, afirmaba: Tal y como mostramos en nuestros artculos, en algunos lugares de la plataforma helada de Siberia oriental, el permafrost submarino est alcanzando su punto de deshielo. En otras zonas puede que ya lo haya alcanzado. Qu puede ocurrir? La consecuencia ms grave ser el aumento de emisiones de metano, una tendencia lineal que se convierte en exponencial. El lmite entre que la emisin sea lineal y pase a ser exponencial es muy fino y se sita entre el estado de congelacion y el estado de deshielo del permafrost del fondo del mar. Es lo que llamamos el punto de no retorno. Si seguimos la lgica de nuestra investigacin y todas las pruebas acumuladas hasta ahora, creo que estamos muy prximos a ese punto. Y, en esta situacin concreta, cada ao cuenta. Esa es la gran diferencia entre estar en una tendencia lineal, en la que se cuenta por cientos y miles de aos, y estar en una tendencia exponencial, en la que se cuenta por aos (7).

Cuando la doctora Shakova habla de la diferencia entre exponencial y lineal hace referencia a un hecho asombroso: Si los 30 pasos (lineales) que damos para llegar a la mquina de caf del cuarto de al lado fueran pasos exponenciales equivaldran a una vuelta al mundo. Eso es exponencial: una pesadilla para cientficos como la doctora Shakova.

El Informe Stern para el gobierno britnico

Por ltimo, Surace mencion el Informe Stern, encargado por el gobierno britnico, que evaluaba el peor escenario potencial. Esta seran algunas de sus consecuencias:

- Aumento del nivel del mar de 5 a 7 metros en unas pocas dcadas.

- Florida, la ciudad de Nueva York, Monterrey (California) y Tokio quedaran sumergidas por las aguas.

- 1.000 millones de personas tendran que desplazarse, enfermaran o moriran.

- Se producira una gran escasez de agua y comida.

- Prdidas mundiales de 20 billones de dlares.

- Guerras por el agua y el alimento.

Es increble y fascinante que todos los sucesos climticos mencionados en este artculo se produzcan en lugares prcticamente carentes de poblacin, y donde las personas no observan ni sienten el peligro de manera directa. Pero debemos ser conscientes de que estn ocurriendo precisamente ahora.

Notas:

(*): La informacin vertida en la charla procede de las siguientes fuentes, citadas al final de la misma:

Fred Pearce: With Speed and Violence: Why Scientists Fear Tipping Points in Climate Change (Beacon Press, 2007)
John D. Cox: Climate Crash: Abrupt Climate Change and What It Means for Our Future ( John Henry Press imprint of the National Academies Press, 2005)
Revisadas por el Dr. Anthony Strawa, cientfico atmosfrico de la NASA.

(1): Andrea Thompson, Slow-Motion Ocean: Atlantics Circulation Is Weakest in 1,600 Years, Scientific American, 11 de abril, 2018.

(2): Storms over Arctic Ocean, Arctic News, 19 de agosto, 2017.

(3): Eli Kintisch, The Great Greenland Meltdown, Science, 23 de febrero, 2017.

(4): La plataforma de hielo Larsen est formada por tres barreras que ocupan (u ocupaban) distintas porciones de la costa: Larsen A, la ms pequea; Larsen B y Larsen C, de la que se desprendi una gran parte el 12 de julio de 2017. Pesa ms de un billn de toneladas. (N.d.T.)

(5): Unidad de tiempo geolgico equivalente a mil millones de aos. (N.d.T.)

(6): Un clatrato o compuesto de clatrato es una sustancia qumica formada por una red de un determinado tipo de molcula que atrapa o retiene otro tipo de molcula. En este caso, la molcula encerrada sera de metano. (N.d.T.)

(7): Nature Communication Journal, Current Rates and Mechanisms of Subsea Permafrost Degradation in the East Siberian Arctic Shelf, Article No. 15872 June 22, 2017.

Robert Hunziker es un periodista especializado en medio ambiente y residente en Los ngeles.

Fuente: https://www.counterpunch.org/2018/05/07/climate-change-10-year-check-up/

El presente artculo puede reproducirse libremente siempre que se respete su integridad y se nombre a su autor, su traductor y a Rebelin como fuente de la traduccin



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